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Minerais de terras raras na China: O recurso por detrás dos NEV, dos smartphones e do estatuto geopolítico da China moderna

Enzio Cacciotto – 15 de Julho de 2020

Durante o século XX, o principal recurso estratégico era o petróleo. Na altura, este recurso estava no centro dos conflitos e tensões internacionais. No futuro, os minerais de terras raras tornar-se-ão cruciais. Estes minerais estão na origem de muitos produtos essenciais ao nosso consumo, como as tecnologias verdes e as baterias. Atualmente, a China produz a maior parte dos minerais de terras raras do mundo, o que confere ao país uma posição estratégica. A questão é: até que ponto o monopólio dos minerais de terras raras na China irá moldar a geopolítica futura?

O que são os minerais de terras raras?
Os minerais de terras raras ou elementos de terras raras (ETR) são um grupo de 17 minerais que partilham características químicas semelhantes na tabela periódica, para além do ítrio e do escândio. São considerados “raros” não devido à falta de oferta na crosta terrestre, mas sim porque a sua extração, refinação e processamento requerem um enorme esforço e investimento. São utilizados para fabricar vários produtos comerciais de alta tecnologia, como motores eléctricos híbridos e baterias híbridas, discos rígidos de computadores, telemóveis e lentes de câmaras, unidades portáteis de raios X, luzes de estádios, televisores de ecrã plano, lâmpadas de baixo consumo energético, fibras ópticas, aditivos para vidro, etc. Estes recursos estão em todo o lado na nossa utilização quotidiana e a maior parte deles provém da China.

Minerais de terras raras, um monopólio chinês
Atualmente, a produção está concentrada principalmente no país. Embora a China possua 30% do depósito global de minerais de terras raras, a China atribui 90% da produção. Para além de ser o maior produtor mundial, a China é também o maior utilizador: cerca de 70% da produção mundial extraída é consumida pelas indústrias chinesas a jusante. Por exemplo, cerca de 75% da produção mundial de ímanes permanentes de neodímio-ferro-boro é procurada pelas indústrias nacionais. As marcas de automóveis chinesas, como a Byton, e toda a indústria automóvel poderiam beneficiar deste monopólio.

Fonte: USGS – A evolução da produção de minerais de terras raras

Limites impostos às exportações de minerais de terras raras na China
Em 2009, a China começou a limitar as exportações destes minerais para reforçar os fabricantes nacionais e ficar com uma parte maior dos lucros que, de outro modo, iriam para os produtores ocidentais e japoneses de baterias para telemóveis e outros produtos. As quotas de exportação restritivas de minerais de terras raras na China deixaram os produtores mundiais de tecnologia preocupados com a oferta insuficiente. Por isso, tentaram reabrir ou desenvolver novas minas nos Estados Unidos e noutras regiões. Além disso, o Japão e alguns outros países reciclam atualmente materiais de terras raras.

Regulamento da OMC contra os minerais de terras raras na China
Os líderes de alguns países receiam o monopólio chinês sobre os minerais de terras raras, pelo que tentam regular a situação. Em março de 2012, a União Europeia, o Japão e os Estados Unidos apresentaram uma queixa à Organização Mundial do Comércio relativamente às quotas de terras raras. A China começou a implementar quotas de exportação em 2005. O objetivo é, antes de mais, nacional: “proteger os seus recursos naturais e assegurar um desenvolvimento económico sustentável”. Os preços aumentaram a partir de 2010, tal como no caso do térbio, um mineral cujo preço aumentou nove vezes em poucos meses. Foi o primeiro julgamento a tentar regular o monopólio chinês, mas o país perdeu o recurso.

Um trunfo para a diplomacia chinesa
A importante quantidade de minerais de terras raras na China confere ao país uma vantagem estratégica nas suas negociações diplomáticas. Por exemplo, o recurso foi aproveitado durante as tensões diplomáticas com o Japão em 2010.

Fonte: Google maps – As ilhas Diaoyu ou Senkaku

As ilhas Diaoyu (Senkaku em japonês) são zonas marítimas disputadas pelos dois países. Nestas ilhas, o Japão capturou o capitão de uma traineira chinesa. Este acontecimento aumentou as tensões diplomáticas e levou ao embargo de minerais de terras raras contra o Japão. A China vendeu apenas 30% dos minerais de terras raras ao Japão, em comparação com o ano anterior. Este embargo afectou gravemente a indústria tecnológica japonesa, que depende do fornecimento de minerais de terras raras da China. O país mantém uma forte vantagem no que respeita às terras raras porque são necessários, em média, 25 anos para construir uma mina funcional.

Estará a vantagem dos minerais de terras raras da China sobrestimada?
Talvez a vantagem que os minerais de terras raras trazem ao país esteja sobrestimada. Em primeiro lugar, os minerais de terras raras não são, ironicamente, assim tão raros. De facto, existem várias minas em todo o mundo: por exemplo, nas montanhas da Califórnia, na Austrália e no Vietname. Em segundo lugar, um embargo de minerais de terras raras por razões diplomáticas teria consequências terríveis para as empresas chinesas. Haveria também retaliações de outros países que são vítimas do embargo. Por conseguinte, o custo económico é demasiado significativo.

Além disso, a utilização das terras raras como arma diplomática vai contra a estratégia de longo prazo da China. O país pretende aumentar a sua produção e concentrar-se mais na alta tecnologia. Um embargo às terras raras conduziria a um aumento do preço mundial destes minerais e, por conseguinte, acabaria por ser negativo para as empresas tecnológicas chinesas, que poderiam ver aumentar o preço dos seus subcontratantes e de toda a cadeia de produção. Além disso, se o preço subir, algumas minas sentir-se-ão tentadas a reabrir, pois haverá oportunidades para os investidores.

A extração de minerais de terras raras é uma fonte significativa de poluição
É difícil reverter os danos causados pela extração de minerais de terras raras. No entanto, eles são necessários para produzir todos os veículos eléctricos, que são o símbolo da luta contra a poluição. A extração de minerais de terras raras na China polui e produz resíduos tóxicos. Na Mongólia Interior, as aldeias próximas da mina de Baotou têm níveis de radioatividade 32 vezes superiores à média. Ao passo que, em Chernobyl, a radioatividade medida é apenas 14 vezes superior à normal.

Fonte: Pixabay – A mina de Baotou na China

Os países ocidentais pararam a extração de minerais de terras raras devido a restrições ambientais. Em 1998, os Estados Unidos foram obrigados a encerrar a mina a céu aberto de Mountain Pass, na Califórnia, depois de milhares de litros de água radioactiva terem sido acidentalmente libertados para o ambiente. Além disso, muitos países recusam-se a permitir a construção deste tipo de minas no seu território. Apesar de, no passado, vários países terem produzido terras raras, todos eles pararam devido ao perigo para o ambiente. É difícil reabrir essas minas nos países actuais, a opinião pública seria contra. Este facto reforça o monopólio incontestável da China sobre estes recursos.

Os materiais de terras raras da China moldam as nossas vidas de mais formas do que imaginamos
Em conclusão, os minerais de terras raras estão a tornar-se componentes importantes das nossas vidas. São a fonte de materiais para smartphones, veículos de nova energia e podem ser encontrados em todos os objectos de alta tecnologia da nossa vida quotidiana. A China concentra a produção destes minerais de terras raras e tem uma vantagem estratégica. Os países que produzem bens manufacturados tornaram-se dependentes das exportações de terras raras da China. Esta vantagem deve ser equilibrada, uma vez que a extração mineira é muito prejudicial para o ambiente. Além disso, mesmo que possa ser um fator de dissuasão geoestratégica, a utilização de quotas ou restrições contra países estrangeiros pode ser prejudicial para a economia chinesa, uma vez que haverá retaliações.

daxueconsulting.com/rare-earth-minerals-china/

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